IN THE NEWS ~ Mysterious disappearance of millions of sockeye salmon in Western Canada / Mystérieuse disparition de millions de saumons rouges dans l'ouest du Canada

(below is a translation into English of this article)

Le Monde
Anne Pélouas
SECTION: Environnement & Sciences
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Mystérieuse disparition de millions de saumons rouges dans l'ouest du Canada
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Près de neuf millions de saumons rouges, ou saumons sockeye, auraient disparu lors de leur migration d'été, selon le ministère canadien des pêches et des océans. Depuis leur publication, mi-août, le débat fait rage sur les causes de cette disparition aux conséquences dramatiques pour l'économie et l'environnement.

Le ministère avait prédit, début 2009, qu'environ 10,6 à 13 millions de ces poissons remonteraient cet été la rivière Fraser, le plus long cours d'eau de Colombie-Britannique. Or seulement 1,7 million d'individus étaient au rendez-vous. En juillet, le ministère notait pourtant, dans son plan de gestion des pêches, qu'il y aurait " certaines difficultés durant la saison de pêche ", notamment pour les saumons quinnat, mais que " des stocks plus abondants dans le fleuve Fraser devraient offrir des possibilités pour la pêche, contrairement aux années précédentes ".

Il ajoutait que " les saumons rouges du Fraser entrent dans le premier de deux cycles de grande abondance ", ce qui augurait bien pour la pêche locale, réservée aux tribus indiennes. Mais les saumons rouges, l'une des cinq espèces de saumon du Pacifique, ont déserté leur frayère natale, ce qui met en danger toute la pêche commerciale dans le Pacifique, tant au Canada qu'aux Etats-Unis, les stocks de la rivière Fraser étant les plus importants au monde.

Tout récemment, un député néodémocrate local, Peter Julian, estimait que " la baisse des stocks de saumon en Colombie-Britannique est de même ampleur que celle qu'a connue la morue au large de Terre-Neuve ".

Les avis divergent sur les raisons de cette disparition. Pour Barry Rosenberger, porte-parole du ministère des pêches, les poissons sont sans doute morts au cours de leur migration en mer. Certains accusent les fermes d'élevage de saumons, au sein desquelles un parasite se serait développé, avant d'attaquer les jeunes spécimens en migration dans le détroit de Georgia, bras de mer séparant l'île de Vancouver du continent.
Brian Riddell, président de la Fondation du saumon du Pacifique, une organisation non gouvernementale, n'y croit pas : ces parasites peuvent certes affaiblir les poissons, concède-t-il, mais " ne peuvent être l'unique cause de leur disparition massive ".

Stress physiologique
Le réchauffement climatique, avec la hausse des températures en rivière et en mer, pourrait être le principal coupable. La Commission américano-canadienne du saumon du Pacifique relève que la température de l'eau a atteint, le 4 août, un record de 21 °C - soit 2,5° au-dessus de la normale - dans le canyon de la rivière Fraser. Or, selon les spécialistes, le sockeye nage moins bien à partir de 18 °C, présente des signes de stress physiologique et de difficultés migratoires au-dessus de 19 °C, puis les premiers signes de maladie et de mortalité à partir de 20 °C.
On imagine l'hécatombe dans une population de jeunes poissons déjà affaiblis par un manque de nourriture dans le Pacifique, pour cause de hausse des températures en mer...

Pour expliquer l'énorme différence entre prévisions et évaluation réelle par le ministère, Craig Orr, directeur du Watershed Watch Salmon Society, avance que les modèles mathématiques utilisés par le gouvernement ne sont " pas du tout fiables ". Il cite les travaux de Randall Peterman, chercheur de l'université de Colombie-Britannique, qui avait démontré, en 2007, que les treize modèles utilisés dans le passé pour prédire le flux migratoire des saumons donnaient des résultats erronés. A l'époque, ce spécialiste de la pêche prédisait une aggravation de la situation due au changement climatique.

Anne Pélouas

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Le Monde
Anne Pélouas
SECTION: Environment & Science
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Mysterious disappearance of millions of sockeye salmon in Western Canada
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Close to nine million sockeye salmon apparently vanished during their summer migration, according to Fisheries and Oceans Canada. Since this information was made public in mid-August, there has been heated debate about the cause of the disappearance, which will have a dramatic economic and environmental impact.

The Department had predicted in early 2009 that about 10.6 to 13 million of these fish would swim up the Fraser River this summer, the longest river in British Columbia. Yet only 1.7 million salmon showed up. In July, the Department noted however in its fishery management plan that there would be “some challenges” particularly with Chinook stocks but that “higher abundances of some Fraser River stocks should create fishing opportunities that have not been available in the last few years.”

The plan stated further that “Fraser River sockeye are entering the first of two large abundance cycles”, which would augur well for local fishing, which is restricted to the First Nations. But sockeye salmon, one of five salmon species in the Pacific, deserted their spawning areas, jeopardizing the entire commercial fishery in the Pacific, in both Canada and the United States, since the Fraser River stocks are the largest in the world.

Just recently, local NDP MP Peter Julian stated that the "drop in salmon stocks in British Columbia is of the same magnitude as the drop in cod stocks off the coast of Newfoundland.”

There are various explanations for the disappearance. According to Barry Rosenberger, Fisheries and Oceans spokesperson, the fish no doubt died while migrating at sea. Some observers point to salmon farms, claiming that a parasite developed there which attacked young specimens migrating in the Georgia Straight, the arm of the ocean separating Vancouver Island from the mainland.

Brian Riddell, President of the Pacific Salmon Foundation, an NGO, does not buy this theory: such parasites can certainly weaken the fish, he concedes, but he maintains that this cannot be the sole explanation for their massive disappearance.

Physiological Stress
Climate change, with rising water and ocean temperatures, could be the primary cause. The US-Canada Pacific Salmon Commission reported that the water temperature had reached a record of 21°C on August, 2.5°C above normal, in the Fraser River Canyon. According to specialists, sockeye salmon have difficulty swimming at 18°C, show signs of physiological stress and difficulty migrating above 19°C, and the first signs of illness and mortality occur at 20°C.

It is easy to imagine the massive death of young fish, already weakened by a lack of food in the Pacific, as a result of the rise in the sea temperature...

To account for the huge gap between departmental forecasts and what was actually observed, Craig Orr, Executive Director of the Watershed Watch Salmon Society, suggests that the mathematical models used by the government are “not at all reliable.” He refers to the work of Randall Peterman, a researcher at the University of British Columbia, who showed in 2007 that the thirteen models used in the past to predict the migration flow of salmon had yielded inaccurate results. At that time, this fisheries specialist had predicted a worsening of the situation due to climate change.

Anne Pélouas